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    Los caballos primitivos encogieron por el calor

    ArtículoHistoria - Razasmartes 28 febrero 2012
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    El antepasado de todos los caballos, 'Sifrhippus', poblaba los territorios que hoy en día constituyen la América de hace 56 millones de años. En un periodo de 130.000 años sufrió espectaculares cambios de tamaño. Perdió un 30% de su masa corporal hasta llegar a pesar casi cuatro kilos, tan sólo 3,8. Algo así como un gato doméstico actual o un pequeño perrito.

    Científicos estadounidenses han explicado en la revista Nature el porqué de esa reducción de tamaño. En resumidas cuentas, todo se debió al cambio climático que sufrió el planeta en aquellas épocas.

    La regla de oro vendría a ser algo así como “cuanto más calor, menor tamaño”. Eso es lo que le ocurrió al 'Sifrhippus' durante el período histórico conocido como el Máximo Térmico del Paleoceno-Eoceno (MTPE), que duró 175.000 años y cuyas temperaturas subieron una media de 6ºC como consecuencia de grandes cantidades de carbono emitidas tanto a la atmósfera como a los océanos, fruto de la intensa actividad volcánica.

    Los caballos no fueron los únicos afectados. Hace un par de décadas que se conoce que muchas especies animales redujeron su tamaño en esa época. Sin embargo, en las investigaciones que han surgido ahora es cuando se han comprobado la relación causa-efecto entre el tamaño y la temperatura.

    Los científicos Ross Secord, de la Universidad de Nebraska-Lincoln, y Jonathan Bloch, del Museo de Historia Natural de la Universidad de Florida, en colaboración con el antropólogo Stephen Chester han arrojado a la luz interesantes conclusiones.

    Chester descubrió hace unos siete años restos equinos en la cuenca del río Bighorn de Wyoming y afirmó que los caballos más antiguos eran mucho más grandes que los más recientes. Esta afirmación contradice, a primera vista, lo que el estudio ha concluido. Y eso pensaron Bloch y Secord.

    Pero un análisis geoquímico de los isótopos de oxígeno presentes en los dientes confirmó que la causa de la reducción de tamaño había sido la temperatura ambiental. En total se midieron los dientes de 44 caballos y se analizaron químicamente fósiles de 150 mamíferos. «Cuando Jon y yo tuvimos los datos del oxígeno del espectrómetro de masas, vimos inmediatamente que las tendencias del tamaño de los caballos y la temperatura eran especulares», indica Secord.

    El calentamiento que dio lugar al MTPE se produjo durante entre 10.000 y 20.000 años y en ese período se dio la tendencia al enanismo de numerosos animales.

    En la actualidad, el cambio climático que estamos viviendo se está produciendo en cuestión de uno o dos siglos. Los científicos se preguntan qué ocurrirá ahora. Si seguirá el paralelismo o se producirá otro tipo de adaptación evolutiva pues el cambio se está produciendo en una menor escala de tiempo.

     

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    Fuente: bbc.co.uk

    Imagen: Danielle Byerley

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